Mercedes-Benz E350e
 電気モーターだけで滑らかに、そして力強く発進したかと思えば、ドライブパイロット機能によって加減速もステアリング操作も半ばクルマに任せて走行していく新型メルセデス・ベンツE350eに乗っていて頭をよぎったのは「ああ、まさに未来がここに来ているんだ」という思いだった。もちろん、これまでもいつだってメルセデスは時代の先を見据えていたのだが、新型Eクラスは本当に半端ない。

E350 e Exklusiv, designo diamantweiss, Nappa Nussbraun/Espressebraun E350e Exclusive, designo diamond white bright, nappa nut brown/espresso brownE 350 eKraftstoffverbrauch NEFZ kombiniert: 2,1 l/100 km*; CO₂-Emissionen kombiniert: 49 g/km*; Elektrischer Energieverbrauch NEFZ gewichtet (kWh/100 km):  11 kWh/100 km* (*vorläufig)Fuel consumption NEDC combined: 2.1 l /100 km*; combined CO₂ emissions: 49 g/km*; Electric power consumption NEDC, weighted: 11 kWh/100 km* (*preliminary) E350 e Exklusiv, designo diamantweiss, Nappa Nussbraun/Espressebraun E350e Exclusive, designo diamond white bright, nappa nut brown/espresso brownE 350 eKraftstoffverbrauch NEFZ kombiniert: 2,1 l/100 km*; CO₂-Emissionen kombiniert: 49 g/km*; Elektrischer Energieverbrauch NEFZ gewichtet (kWh/100 km):  11 kWh/100 km* (*vorläufig)Fuel consumption NEDC combined: 2.1 l /100 km*; combined CO₂ emissions: 49 g/km*; Electric power consumption NEDC, weighted: 11 kWh/100 km* (*preliminary)
 もっとも外観だけでは、そんな革新性はほとんど感じられないと言っていい。そのたたずまいは、まさに小さなSクラス、大きなCクラス。敢えて似た姿にする戦略だというのだが、それにしてもパッと見て区別がつきにくいのは事実である。断然似合うのはフードマスコット付きのクラシックグリルだが、日本仕様はアバンギャルド顔が主力になりそうだ。

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 むしろ目を見開かせるのはインテリアの方。こちらもSクラスなどと同じ路線ではあるのだが、更にリファインされ、ハイテク感も高められている。単に計器としての情報だけでなく、先進運転支援システムが必要とする各種情報を表示するべくデジタル化されたメーターパネルと、COMANDシステム用の2枚の大型スクリーンが並ぶ様は圧巻。そのCOMANDシステムは操作系がまたも改められているし、ステアリングホイールにはスワイプ操作が可能なタッチスイッチが設けられて、左側パネルに関連する操作は左手、右側パネルにそれは右手の親指で、それぞれ機能を呼び出すことができる。

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 操作ロジックはそれなりに整理されているが、項目も階層も少なくないし、どの機能が右手でどれが左手か、あるいはCOMANDコントローラーがいいのか固定スイッチでいいのかと、操作は最初かなり手間取る。正直、これは手に負えないかも......と一瞬思ってしまった。こんなの初めてだ。

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 とは言え、走りながらアレコレいじっているうちに、結局は徐々に慣れてくる。そうして落ち着いてくると、走りの格段の進化ぶりに改めて気付かされることになる。とりわけその快適性の高さはクラスの水準を塗り替えるもので、重厚且つしなやかな身のこなし、どっしりとした直進性は、これぞメルセデスという貫禄だ。

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 高張力鋼板やアルミを多用したボディの剛性感は申し分無いし、前2室、後3室のチャンバーを備えた新設計のエアサスペンション"Air Body Control"は、エアサスペンション特有の突っ張り感とは無縁の、ソフトでコシのある乗り味は絶品。騒音レベルがきわめて低いのは、Cd値0.23という空気抵抗の小ささに拠るところも大きいはずだ。無音なわけではないが、速度が高まってもどこか一定の音域だけ強調されて不快な印象に繋がることはない。

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 冒頭に印象を記したE350eはプラグインハイブリッド。C350eと同様に2Lターボエンジンに電気モーターを組み合わせるが、ATは7速から9速にアップグレードされている。一番人気となりそうなのが、新設計の2Lディーゼルエンジンを積んだE220dだ。400Nmのトルクのおかげでスタートダッシュは力強く、吹け上がりも軽快。騒音も振動も更に小さくなっている。絶対的なパワーはそこそこだが、もはや変速したことに気付かないほど滑らかに躾けられた9速ATのおかげもあって、日常域では至極快適な走りを楽しめる。

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 注目のドライブパイロットは、ステアリンコラム左側から生えたレバーを手前に2度引くことで起動する。ディストロニックプラスは設定した速度を維持するだけでなく、前方車両との間隔を自動的に調整し、必要とあれば完全停止、そして再発進も行なう。前後方向だけではない。ステアリングアシスト機能によって車線を認識し、短時間なら手を離していても操舵を自動で行なう。車線が見えにくいところでも、130km/hまでなら前走車に追従していく。
 これらは単に出来るというレベルではなく、非常にスムーズ。ぎこちなさが完全に無くなったとはまだ言えないが、ステアリングに手を添えて、ほぼクルマなりに走らせていても、もはやほとんどストレスはない。

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 それだけじゃない。新型Eクラスは車線変更まで、いよいよ自動で行なう。ウインカーレバーを操作して2秒待つと車両が隣のレーンを確認し、可能な状況であればスーッと車線を移っていく。動作は滑らかで、人間がやっているのと変わらない。これなら、すぐに信頼して、普段使いするようになるだろう。
 尚、ステアリング操作を自分で行なっている時でも、車線から逸脱しそうになったり、隣の車線にクルマが居るのに車線変更をしようとすれば、強制的に引き戻される。自動ブレーキも当然備わっており、100km/hまでなら事故を回避できる。

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 機能の充実ぶりは、それだけには留まらない。LEDヘッドライトは周囲の状況に応じて照射範囲を自動的に変更する。交差点が近づけば広い範囲を明るく照らし、前方にクルマが居れば、そこだけ光をカットして幻惑を防ぐ。雨が降れば路面からの照り返しまで抑えてくれる......という具合だ。
 おまけに家まで帰ったら、狭い車庫でもクルマから降りて外からスマートフォンで駐車させることが可能。Androidケータイなら、解錠や始動もかざすだけで出来てしまうのだ。いよいよケータイ、失くせなくなるけれど。

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 ここまで来ると、いよいよ自動車の試乗記事という感じではなくなってくる感じだが、メルセデス・ベンツが主力中の主力を、こういうクルマに仕立てたということは、今後はこれが当たり前になっていくのかもしれない。このクルマの未来が日本にやってくるのは、6月頃になりそうだ。

■メルセデス・ベンツ日本株式会社 公式サイト
www.mercedes-benz.co.jp/