【東京モーターショー2013:日本のモノ作り】BMW i3のシートは、トヨタ紡織が開発!
東京モーターショーから「日本のモノ作り」をテーマにお送りしている記事、最後はトヨタ・グループから。BMWの革新的小型車「i3」に搭載されているフロント・シート。手掛けたのはトヨタ紡織だ。

自動車のシート、特に小型車のそれは"日本車よりも欧州車の方が優れている"、そう思っている方は多いに違いない。実は筆者も経験的に概ねそう感じていた。その理由として、「ヨーロッパは椅子の文化。畳の上で生活してきた日本人にはそれがない」なんてことを仰る方もいるようだが、少なくとも現代社会で働く日本人の多くはベビーチェアや学校生活など、物心ついたときから椅子に座って生活をしているはず。彼らが作るシートであれば、(文化的な多少のハンディキャップはあったとしても)欧州車に遜色ないものだって出来るのではないだろうか。

BMWが「持続可能なモビリティ」に向けた新たな挑戦として起ち上げたサブブランド「i」、その第1弾として市販化された電気自動車「i3」には、"椅子の文化"に通じたヨーロッパの会社による製品ではなく、日本のトヨタ紡織製のシートが前席・後席ともに採用されていることを、知る人は少ないように思う。



このシートは出来るだけ軽量に、しかもバックレストを薄く仕上げるため、骨格材に樹脂が使われていることが特徴。オリーブの実でなめしたという表皮のレザーやファブリックの選定はBMW側で行ったが、シート自体の設計から評価まで開発作業はトヨタ紡織が請け負ったという。座ってみると当然ながら頼りない感じはまったくせず、固めのクッションが心地よい。もっともこのシートはカーボンファイバー製シェルを持つBMW i3の車体に合わせて設計されているため、これをそのままスチール製モノコックの例えば「ヴィッツ」に装着しても、良好な乗り心地が得られるかどうかは分からない。



それはともかく、トヨタ紡織という日本の会社によって開発されたシートが、ドイツの高級車メーカーであるBMWに認められ、i3に装備されて世界中の市場に送り出されていることは紛れもない事実。"日本のモノ作り"で、これまでの欧州車のシートに負けないものが作れることは証明された、と言っていいだろう。あとはどこまで日本の自動車メーカーがその技術力を採用するか、である。問題は「文化」ではなく、車両全体の中でどこまでシートに「コスト」を掛けられるか、という話だったりするらしい...。ちなみにi3用のシートはポーランドに設立されたTBAIポーランド(トヨタ紡織とアイシン精機による合弁会社)で生産され、ライプツィヒにあるi3の車両組立工場に納入されているそうだ。



最後にご紹介する、"鳳凰"が黄金に輝く写真のホイール・キャップは、トヨタの超高級サルーン「センチュリー」用に東海理化が製作しているもの。「まさか金箔ということはあるまいが...」と思って会社の方にお訊きしたところ、金の枠取りはアルミの上から黄色い塗料を吹いているので金色に見える、という仕組みだとか。立体的な中央の鳳凰も、実は樹脂製。「タイ焼きみたいに、型に樹脂を流し込んで作る」という。見た目の絢爛さに対し、お話を聞くと「なぁんだ...」という気もするが、その型を「ここまで細かく彫れる職人が少ない」そうである。美しい装飾を、しかし宝飾品や工芸品のような作り方ではなく、あくまでも工業製品として実現してしまうところに、"日本のモノ作り"の技術と、そしてセンスが感じられる。



昨日から3回に分けて、「日本のモノ作り」と誇るに相応しい部品メーカーの"仕事"を、ほんの一部だがご紹介してきた。既にお分かりの通り、日本のモノ作りとは、決して日本車だけの話ではない。東日本大震災の際にも報じられたが、ここ数十年の間に世界中の自動車メーカーが、日本製の部品を積極的に採用するようになった。わざわざ海の向こうから取り寄せてまで使うからには、それだけの理由があるのだ。

ドイツ車やイタリア車、アメリカ車の中にも"日本のモノ作り"は深く行き渡り、その走りと信頼性を支えている。


By Hirokazu Kusakabe

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