【ビデオ&フォト】佐藤琢磨、日本人として初めてインディカー・シリーズで優勝!
先ほどお知らせした通り、4月21日にアメリカ・ロングビーチ市街地コースで行われたインディカー・シリーズ第3戦において、佐藤琢磨選手が日本人ドライバーとして初めて、アメリカのトップ・オープンホイール・レースで優勝した。YouTubeの公式チャンネルで公開されているハイライト映像やホンダからリリースされた公式写真も合わせ、改めてこの快挙についてご紹介させていただきたい。

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土曜日の午前中に行われたプラクティスではマシン・バランスが思い通りにならずに苦しみ17番手タイムに終わった琢磨だったが、その後の予選に向けてソフト・タイヤに合わせてセッティングを調整したことが上手く行き、2列目アウト側となる4番手のスターティング・グリッドを獲得する。

そして日曜日の決勝レース。琢磨はスタートで昨年ランキング2位のウィル・パワーをパスして3位にポジションを上げると、23周目には2012年チャンピオンのライアン・ハンターレイをオーバーテイク。2番手のまま28周目に1回目のピットインを行う。次の周、ポール・ポジションからスタートしそれまでトップを走り続けていたダリオ・フランキッティもピットに入ったが、そこで作業に時間が掛かり、この間に琢磨がトップへ。ハード・タイヤを履いてレースをスタートし、レース中盤からゴールまでソフト・タイヤで戦うという作戦が見事に当たり、そのまま最後までレースをリードし続けた。レース終盤、同じ作戦を採ったグレアム・レイホールが2位に上がり、一時は後ろから迫ってきたが、その後再びギャップを拡げると5秒の差をつけて琢磨はファイナル・ラップに突入。この周、後方グループで事故が発生したためイエロー・フラッグとチェッカー・フラッグが同時に振られ、琢磨はついに念願の初優勝、日本人ドライバーとしてもアメリカン・オープンホイール・シリーズの最高峰レースで初めて勝者として名前を刻んだ。



佐藤琢磨選手のコメント

「言葉もありません。最高の気分です。信じられないですし、本当にうれしいです。今週は完ぺきなレースウイークエンドになっていました。チームが最高の仕事をしてくれました。ピットストップも作戦も完ぺきでした。Hondaエンジンもパワフルで、レース中の私は、マシンを限界で走らせることを楽しむことさえできていました。開幕2レースで課題となっていたピットストップも、今日は本当にすばらしかったです。クルー全員が完ぺきな仕事をしていました。自分も集中力を保ち、与えられた仕事をやり遂げようと考えながら走っていました。その結果、すべてがうまくいって、まるで簡単に勝てたように感じたほどでした。この勝利が、まだ震災の影響が残っている日本に、いいニュースとなってくれるといいですね。日本の朝に、こうしたニュースを届けられることをうれしく思います」



モーター・スポーツを始めたのは大学時代という、現代のレーシング・ドライバーの中では遅いスタートを切った佐藤琢磨は、ホンダと鈴鹿サーキットが運営する「鈴鹿サーキット・レーシング・スクール(SRS-F)」を首席で卒業すると激戦のイギリスF3に参戦。2001年には12勝を挙げ、見事チャンピオンに輝く。さらにF3の世界一を決めるマールボロ・マスターズとマカオGPでも優勝し、2002年にジョーダン・グランプリからF1デビュー。その後、ホンダ・エンジンと共に移籍したB.A.R.チームでは2004年のアメリカGPで日本人最高位タイとなる3位入賞を果たし、2006年に元F1ドライバーの鈴木亜久里が立ち上げたスーパーアグリF1チームに参加したが、2008年、チームの撤退と共にF1のシートを消失。2010年には新天地を求めてアメリカに渡り、KVレーシング・チームからインディカー・シリーズに参戦する。2012年、レイホール・レターマン・ラニガン・レーシングに移籍した琢磨は伝統のレース、インディ500でもう少しで優勝という大活躍を見せ、第11戦のエドモントンでは日本人最高位タイの2位を記録。そして2013年、A.J.フォイト・レーシングでインディカー参戦4年目のシーズンを迎えた琢磨は開幕戦で予選2番手を獲得(決勝はマシンにダメージを受けて後退、8位完走)、第2戦ではトラブルから一時は23番手までポジションを落としながらも14位まで挽回するという、速さは見せながらももう一つ運のないレースを続けていた。それがついに今回見事に噛み合い、ロングビーチの地で自身初の、そして日本人としても初めて、これまでCART 、IRLなどと名称や主催団体を変えながら開催されてきたアメリカン・オープンホイールの最高峰に位置するレースで優勝に輝いた。

是非、ギャラリーにご用意した写真と以下にご紹介する公式ハイライト動画で、その勇姿をご覧いただきたい!

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